Generación hidroeléctrica

Generación hidroeléctrica
Embalse Agua de Toro | Mendoza (Fuente: ORSEP)

El agua es una fuente primaria de energía natural y renovable. La generación de electricidad a partir del agua implica la transformación de la energía cinética y potencial de los ríos y mares en energía eléctrica.

Para el aprovechamiento de la energía del agua hay diferentes tecnologías, que pueden dividirse en convencionales y no convencionales. Entre las primeras se encuentran las centrales hidroeléctricas con regulación, de pasada y de bombeo, y las centrales mareomotrices. Por otro lado, las turbinas hidrocinéticas, los dispositivos undimotrices, las centrales osmóticas y las centrales maremotérmicas son tecnologías no convencionales aún en desarrollo e investigación.

Actualmente, las centrales hidroeléctricas con regulación y de pasada son las tecnologías más utilizadas para la generación de electricidad renovable en todo el mundo, tanto a pequeña como a gran escala, por ser las más desarrolladas y las que brindan mejores rendimientos.

Para generar electricidad de esta manera, se construye una presa –estructura transversal a un río o arroyo– que almacena el agua en un lago artificial o embalse. De esta manera, se eleva el nivel del agua de un lado de la presa, aumentando la diferencia de alturas (salto bruto) entre el nivel del agua del embalse y el nivel del río aguas abajo de la presa. Como la energía del agua está determinada por el caudal y el salto, a mayor volumen de agua y mayor desnivel, el potencial de energía disponible aumenta.

La generación de energía se produce cuando se abren las compuertas o válvulas que permiten el paso del agua a través de una tubería de gran tamaño hasta las turbinas hidráulicas, máquinas capaces de transformar la energía del agua en energía mecánica de rotación. El paso del agua por la turbina produce su giro y el del generador eléctrico, ya que están vinculados a través de un eje.

El generador es el responsable de la transformación de la energía mecánica en energía eléctrica lista para ser transportada y distribuida, a través de las líneas de transmisión, a todos los puntos de consumo del país.

Para generar electricidad a partir del agua no es necesaria la utilización de ningún tipo de combustible ni se emplea contaminante alguno. La energía se produce a partir del aprovechamiento de este recurso natural renovable.

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